22/11/2014

¿Por qué Jerusalén es una ciudad santa para los cristianos, para los judíos y para los musulmanes?

Jerusalén, la triple ciudad santa. A la izquierda, judíos orando ante el Muro de las Lamentaciones. En el centro, cristianos en el interior del Santo Sepulcro durante el Viernes santo. A la derecha, musulmanes orando en la explanada de las Mezquitas.
¿Cómo es posible que un lugar poco estratégico, alejado del mar y de las rutas comerciales, con pocos recursos, con un relieve abrupto, escasez de agua y un clima bastante extremo, pudiera erigirse como el centro del mundo antiguo? ¿Qué sucedió allí para recibir tal consideración?
Hace más de tres mil años, en el Oriente Próximo, un pequeño poblado fortificado llamado Sión ó Jebús, se transformó en Jerusalén, la capital del primer reino de Israel, y se convirtió en escenario de acontecimientos trascendentales (fueran históricos o legendarios) para tres credos relacionados: el judío, el cristiano y el musulmán. Con el tiempo, Jerusalén perdería la influencia política pero ganaría la divina. La Ciudad Santa por excelencia, triplemente venerada, es un punto de referencia que atrae a millones de peregrinos de las tres religiones monoteístas.
Pero su carácter sagrado no debe ocultar una historia violenta, de incomprensiones, intolerancias y enfrentamientos que han hecho correr rios de sangre por las calles de la ciudad. Los deseos de posesión exclusiva han originado destrucciones y muerte, creando un palimpsesto en el que es muy difícil separar la ficción de la realidad.
Hoy, la fascinante Jerusalén sigue en el ojo del huracán, incluso más que en periodos anteriores, por ser un “campo de batalla estratégico entre civilizaciones en conflicto” como la definió Simon Sebag Montefiore.

15/11/2014

Benarés y el Ganges, ciudad santa y río sagrado, entre la devoción y la contaminación.

Benarés y el Ganges (Ahilya Ghat).
Hay lugares señalados por la trascendencia. Pueden ser montes, rios, cuevas o también ciudades, que se convierten en lugares sagrados en virtud de una profunda significación religiosa. Las causas son variadas. Pueden ser por asociación con personalidades religiosas, también por haber servido de escenario de experiencias espirituales, o incluso por identificarlos directamente con la divinidad.
El hinduismo cuenta con una conjunción especial: la de una ciudad santa, Benarés (ó Varanasi) con la de un rio sagrado, el Ganges. Según este credo, bañarse en el rio limpia los pecados y purifica el alma, y morir en la ciudad supone quedar liberado del ciclo de las reencarnaciones, lo que conlleva que Benarés sea el destino de muchos ancianos y enfermos que desean fallecer en ella. Por todo ello, la ciudad es objeto de veneración y atrae a millones de peregrinos convirtiendo la relación con su río en algo muy particular. El frente acuático está constituido por una sucesión de Ghats, unos espectaculares graderíos dispuestos en la orilla y que se adentran en el agua para facilitar a los hindúes la realización de actividades muy variadas, desde la inmersión regeneradora, hasta su propia limpieza personal o la cremación de cadáveres, cuyas cenizas son arrojadas al Ganges.
Pero a su paso por Benarés, el sagrado curso del Ganges muestra también otra cara, mucho más mundana, en la que se observa un rio extremadamente contaminado. No obstante, los devotos no aceptan que esa agua divina pueda causarles daño aunque los datos científicos advierten del elevado riesgo para la salud de los baños.

8/11/2014

Atravesando ríos: Puentes y túneles para los cruces fluviales de Nueva York.

Brooklyn Bridge, uno de los iconos de Nueva York.
Más allá de sus múltiples beneficios, los ríos suponen una barrera geográfica y el ser humano ha procurado atravesarlos de forma segura desde tiempos muy remotos. Los puntos de paso se convertían en lugares estratégicos y, en muchos casos, los puentes allí instalados animaron a la creación de asentamientos urbanos en su entorno. No obstante, las ciudades también han encontrado dificultades para enlazar su estructura urbana sobre ellos, teniendo en cuenta que además de cruzar personas y vehículos también tienen que hacerlo infraestructuras muy variadas. Afortunadamente, los avances de la tecnología han solventado esos hándicaps, permitiendo puentes espectaculares en sitios complicados o permitiendo pasar de un lado a otro mediante túneles. Nueva York, y particularmente la isla de Manhattan, es una esas ciudades que han sufrido para cruzar sus ríos y poder así comunicar todas sus partes.
Manhattan se encuentra rodeada por el Hudson River, el East River y el Harlem River. Pero a pesar de que haya tres cauces que reciban la denominación de río, Nueva York tiene solamente uno. Únicamente el Hudson River es un curso fluvial auténtico. El East River forma parte de un brazo de mar que adopta una forma longitudinal junto a Manhattan que da apariencia de río, y el Harlem River no es más que un canal acuático natural, aunque muy modificado, entre los anteriores. Pero más allá de estas consideraciones que los diferencian, los tres cauces tienen en común las grandes dificultades que ofrecieron históricamente para ser atravesados con construcciones permanentes. Hubo que esperar a finales del siglo XIX y principios del XX para que los avances tecnológicos permitieran tender puentes y excavar túneles que enlazaron definitivamente la isla con su entorno.

1/11/2014

Ríos reconvertidos en solares: la Promenade du Paillon y los grandes equipamientos de Niza.

La Promenade du Paillon en una imagen nocturna.
Los rios fueron fundamentales para las ciudades. Su presencia se convirtió en una de las claves para la elección de los lugares donde asentarlas. Los rios han cumplido muchas misiones, desde suministradores de agua, de energía o evacuadores de residuos hasta servir como medio de transporte, lugar de ocio, o incluso de lavandería (aunque también han sido fuente de problemas).
Algunos rios también se convierten en soportes para el crecimiento urbano, sobre todo para suplir carencias dotacionales o de espacios públicos. En esos casos, se prescinde de los rios, que son cubiertos, y las plataformas resultantes se transforman en solares sobre los que construir el programa deseado. Además, frente al tradicional efecto barrera de los cauces fluviales, corregido en parte con el tendido de puentes, se abren nuevas opciones para la estructura urbana.
Es el caso de Niza, que acabó cubriendo buena parte del tramo final del rio Paillon, construyendo sobre él varios de los equipamientos principales de la ciudad (teatro, museo, biblioteca, palacio de congresos, etc.) y creando la Promenade du Paillon, un gran parque lineal inaugurado ahora hace un año. La reconversión del Paillon, comenzada en 1868, fue realizada por tramos hasta que en 2013 recibió su última configuración, creando un eje urbano, verde y dotacional, fundamental para el centro de Niza.

25/10/2014

El primer parque público de la historia: Birkenhead Park, de Joseph Paxton.

Aunque siempre hay polémica sobre las atribuciones de primogenitura, la mayoría de los historiadores del paisaje suele aceptar que el parque que diseñó en 1843 Joseph Paxton en Birkenhead (en las proximidades de Liverpool, Inglaterra), es el primero que fue concebido como un espacio para uso y disfrute ciudadano y, sobre todo, financiado con fondos públicos.
Anteriormente se había dejado el acceso libre en algunos jardines y espacios verdes pertenecientes a la realeza o a la aristocracia, pero estos lugares nacieron en consonancia con los deseos de sus exclusivos propietarios. El caso de Birkenhead Park es diferente porque desde el principio fue pensado para el conjunto de la población.
Paxton, su creador, fue un personaje muy importante en la historia del paisaje y de la arquitectura, ya que, además de sus elogiados parques y jardines, obtuvo un gran reconocimiento internacional por su Crystal Palace de la Exposición Universal de 1851 celebrada en Londres.
Birkenhead Park se convirtió en un referente y su influencia sería muy significativa, tanto en la concepción de parques como en las futuras propuestas residenciales (ciudades jardín). Un ejemplo de esto es Frederick Law Olmsted, quien lo visitó en 1850 y quedó fascinado por él. Su planteamiento para el Central Park neoyorquino (1858) o su propuesta residencial en Chicago, Riverside (1868), tenían raíces en Birkenhead Park.

18/10/2014

Tres plazas en el Montevideo antiguo: la sumisa, la rebelde y la conciliadora.

Las plazas reclaman protagonismo en las ciudades actuales.  Fueron el espacio urbano más maltratado e incomprendido por el Movimiento Moderno. En los proyectos funcionalistas la plaza se diluía en un espacio continuo, difuso y desfigurado, porque el racionalismo no entendió ni las claves formales ni las sociológicas de estos lugares de estancia, encuentro, e interacción que albergan actividades múltiples que resultan vitales para la ciudadanía.
Pero la plaza resiste el envite y reivindica su necesidad en la ciudad. Entre otras muchas cuestiones, las plazas atesoran buena parte de las esencias urbanas. En este sentido, Montevideo, en su centro histórico (la “ciudad vieja”), cuenta con una triada de plazas que resulta muy reveladora de la relación entre el espacio y la estructura de su entorno, así como de las consecuencias que esto conlleva en la conformación del carácter e identidad de los lugares.
La primera es la Plaza de la Constitución (Plaza Matriz),  que se sometió disciplinadamente al esquema ortogonal de la ciudad colonial; la segunda, la Plaza Zabala, transgresora frente a esa retícula fundacional; y la tercera, la Plaza de la Independencia, que nació como un espacio para articular los trazados de la “ciudad vieja” con los de la “ciudad nueva”.
Subordinarse, contraponerse o concertarse, son algunas de las estrategias de diseño que pueden adoptar las plazas en relación con la trama en la que se insertan. Hay ejemplos en muchas otras ciudades, pero la capital uruguaya tiene la peculiaridad de ofrecer los tres casos casi contiguos, hilvanados por la peatonal calle Sarandí.

11/10/2014

La Plaza de España de Madrid: Pasado, presente y ¿futuro? de un espacio en búsqueda de su identidad (3. El futuro)

La Plaza de España se enfrenta al reto de encontrar su identidad y de recuperar el papel de pieza fundamental en el espacio madrileño. Los nuevos hoteles anunciados, así como la propuesta municipal de remodelación de la plaza y su entorno, han despertados grandes expectativas pero también dudas sobre cuál debe ser el rumbo idóneo y el proceso para determinarlo.
El pasado lunes seis de octubre, la alcaldesa de Madrid presentó públicamente el proceso que el Ayuntamiento ha iniciado para transformar la plaza (bautizado como “cambia la plaza”). Esa misma tarde, se celebró en el Colegio Oficial de Arquitectos de Madrid (COAM) un debate sobre los “Futuros de la Plaza de España”,  reuniendo a algunos de sus protagonistas y con un gran éxito de asistencia de público. En este encuentro se evidenció que el porvenir de la plaza gravita entre la esperanza y la desconfianza.
En esta tercera entrega sobre la Plaza de España nos acercaremos a los principales desafíos a los que se enfrenta en su futuro próximo, así como a los proyectos anunciados y a las polémicas abiertas y, en particular, al referido debate. Con este artículo concluimos la serie que ya se aproximó al pasado y al presente de este espacio.